APUNTES SOBRE JOHN COLTRANE
GRANDES MÚSICOS
R. PETTINATO
REVISTA 'EXPRESO IMAGINARIO', BUENOS AIRES, 1980
ORIGINAL


John William Coltrane, 1926-1967
Click sobre la foto para escuchar Giant Steps, arreglo de Eric Elliott

Nota inicial de Presencias

No poseemos más que las cuatro páginas que ocupa el documento original. De todas maneras creemos que su compilador omitió las fuentes de información. Recalcamos este punto en virtud de la relevancia de los testimonios, entendemos que buena parte de los datos han sido extraídos de precisas enciclopedias de jazz. Con respecto a la grabación de la conferencia de prensa (uno de los ejes del presente artículo) pensamos que fue cedida por algún músico importante de Buenos Aires.
        Nos ha parecido estupendo el trabajo del periodista que jugando con el tiempo consigue un relato cautivante, educativo y de gran fuerza expresiva. Hemos cambiado algunos giros idiomáticos y la sintaxis de unos pocos nombres propios. También agregamos unas fotos y un archivo midi a fin de ampliar la visión sobre John William Coltrane.

Presencias, Buenos Aires, agosto de 2001

Introducción

        Hablar de alguien como John Coltrane no es tarea fácil para nadie. Es imposible intentar separar la música compuesta por Sonny Rollins, Thelonious Monk, Ornette Coleman o el propio Coltrane de un contexto mayor, muchísimo más amplio, rico pero también peligroso, como es el del mundo de los negros y la cultura norteamericana.


        La referencia que el bop duro hizo a viejas formas de música afro-americanas, el blues por ejemplo, adquirió mayor significación en los últimos años de los cincuenta y primeros de los sesenta. El bop duro tambaleaba un poco por su propio peso pero había un grupo de músicos como Coltrane, Rollins, Elvin Jones que se habían identificado con ese estilo y que en los años sesenta comenzaron a explotar nuevas formas musicales, aun cuando es preciso reconocer que el estilo "funky" había preparado notablemente el camino.
        Nosotros sabemos que existen muchas etapas por las cuales atraviesa cualquier músico, máxime en el caso que nos convoca. Por lo tanto nos limitaremos un poco en la descripción de su vida personal y daremos mayor cabida al John Coltrane que habla de su música y a los músicos que los conocieron.

Biografía breve

        Coltrane nació en Carolina del Norte, en 1926. Murió, a los 41 años de edad, en Nueva York en 1967. Hijo único fue criado por una prima, la prima Mary, a quien dedicaría dos composiciones Mary's blues y Cousin Mary. Su padre era sastre y músico amateur -violín y clarinete-, su madre tocaba el piano en la iglesia. Su primer instrumento fue un bugle alto en Mi bemol. En la escuela descubrió los instrumentos de lengüeta, el clarinete y el saxofón alto.
        Sus primeros estudios musicales teóricos fueron en los Granoff Studios y en la Ornstein Music School de Filadelfia. Nos cuenta Trane: "en esa época admiraba a Lester Young. Era en 1944 y no tenía la menor intención de hacerme músico profesional". Sin embargo formaría parte de un trío en 1945, así como de una orquesta en la U.S. Navy durante su servicio militar en Hawai. Una vez licenciado acompaña a cantantes de rhythm and blues. Uno de ellos, Eddie "Cleanhead" Vinson, es también saxofonista. "Como él tocaba el alto, yo adopté el tenor". Tras una breve permanencia en la Orquesta del Apollo, en Harlem, vuelve a Filadelfia y descubre el bop "al principio cuando escuché a Bird (Parker) quise identificarme con él".
        En 1944 es presentado al trompetista Dizzy Gillespie, quien le ofrece un puesto de atril en su orquesta. Dos años más tarde esta orquesta es disuelta por razones financieras y Coltrane regresa a Filadelfia y al rhythm and blues. En 1953 firma un contrato por algunos meses con la orquesta del saxofonista Johny Hodges, músico de Duke Ellington y objeto de la admiración de Coltrane. Vuelve al bop en 1954, Nueva York.
        En 1955 se produce el encuentro con Miles Davis. Graba un par de discos, que han salido en la Argentina, también "Miles Davis Tallest Trees", donde ya demuestra un claro camino dentro suyo que habría de ser seguido por muchos instrumentistas, hasta nuestros días. En 1957 se encuentra con Thelonious Monk; graba el disco Monk & Coltrane para el sello Milestones. Una vez más, Miles Davis deja su "secuela" en Coltrane que dirá luego: "Fue con Miles con quien comencé a tomar conciencia de lo que podía llegar a hacer... Con Monk la experiencia fue distinta, pero fue otra gran experiencia". (Para escuchar a Trane con Miles sería interesante acercarse a Kind of blue de Davis). Bien, Trane comienza a tocar un tiempo con el pianista Red Garland y graba discos como More Lasting than bronze que pueden ser escuchados en la edición nacional.


        En 1958 forma parte de la nueva orquesta de Miles Davis. Se abre entonces otro capítulo en la historia de este excelente y prolífico músico negro. Después de ser abucheado en París, pocos meses después realiza sus primeras grabaciones con el saxo soprano, junto a Don Cherry y forma su primer cuarteto: McCoy Tyner, piano; Jimmi Garrison, bajo, y Elvin Jones, batería. El único integrante que cambió fue el bajista, en un primer momento fue Steve Davis, luego Reggie Workman y finalmente Jimmi Garrison.

John William Coltrane, 1926-1967

Tyner interrumpe la historia para decirnos algo

        "Fue una experiencia increíble el haber estado tanto tiempo junto a John. Yo sabía lo que quería de mi instrumento y John gustaba mucho de eso. Yo tenía mi propio oído y así funcionábamos dentro del cuarteto. Tanto John como Elvin me enseñaron muchísimo, Elvin desde un ángulo rítmico".

¿Cómo comenzó tu historia junto a John?

        Fue en realidad Benny Golson el que me dijo que vaya a San Francisco con John. Teníamos un Jazzset con John y siempre que él tenía que dejarlo para ir con Miles me pedía que siga con él y que volvería a llamarme. El Jazzset no era un grupo demasiado creativo pero sí compacto. Bueno, pues así fue, John no quiso que yo me fuera dado que él y Benny habían crecido dentro de la misma área y yo tenía apenas 20 años y no estaba en condiciones de decir "adiós, chico".

Aquí llega Elvin...

        Que también quiere colaborar...

¿Cómo era la forma en que se manejaban dentro del grupo para poder funcionar organizadamente?

        Tengo que asumir que nunca supe lo que estaba haciendo. Durante todo el tiempo que estuve en aquel grupo, jamás nadie me dijo lo que tenía que hacer, o lo que tenía que tocar o qué ritmo fabricar. Vea, habremos tocado My favorite things unas 10.000 veces, bueno, pero la primera vez que la tocamos, John no me dijo en ningún momento que iba a ser un tres por cuatro. Simplemente, largamos. John jamás le dio a Jimmi (por Garrison) sus partes de bajo. Yo jamás vi una sola hoja de música durante todo ese período. Yo creo que John tenía un cuadernillo donde anotaba algunas cosas. Era muy pequeño, como una libreta de direcciones. Cuando él la tomaba para escribir algo, yo se la ojeaba, y estaba llena de acordes y otras cosas. Parecía braile.

Sigamos con la historia

        Coltrane sigue ante todo una línea difícil, sinuosa, indecisa, erizada de conflictos entre el irreprimible impulso dado a la música por las fuerzas del blues más primitivo, y unas formas del "jazz moderno" más o menos aptas para cargar con ellas, paralela a la evolución del jazz desde 1945 hasta 1960. Y la sigue a partir de una fidelidad maníaca a las fórmulas parkerianas, a partir de la experiencia vivida por el bop, efectuando un retorno al rhythm and blues y volviendo a formas más modernas y rígidas (monk, por ejemplo).
        Coltrane trabaja ante todo sobre su práctica instrumental. Y este es un trabajo lento, paciente, de virtuoso, que desemboca en la determinación de los medios de su huida hacia adelante. Es decir, Trane, a partir de su peculiar sonido y manejo del instrumento, que para él era siempre algo inacabado ("constante insatisfacción"), canalizará esa rabia obstinada que habrá de llevarlo a explotar registros increíbles dentro del instrumento.
        Este período, comprendido entre 1960 hasta su muerte, 7 años más tarde, lo podemos ver reflejado en sus discos junto a Dolphy y al Cuarteto (éste último agregado a la banda durante una gira en 1961) sus discos con Rashed All, Pharoah Sanders, Alice Coltrane (su mujer, ejecutante de piano, arpa, etcétera). Entonces... bueno, dejamos acá, porque Dolphy y Coltrane quieren hablar de su música y nos traen una cinta de aquella conferencia de prensa. Pero estoy viendo que alguien quiere filtrarse en el camino.

Sí, yo, Leonard Feather, y quiero decir que lo que estos tipos hacen es anti-jazz

        Sentados en la conferencia de prensa que van a dar John Coltrane y Eric Dolphy, me pasan una Down Beat (revista muy conocida en el medio) de este año de mil novecientos sesenta y dos y alcanzo a leer que su editor, John Tynan, dice en un párrafo: "... En el Hollywood Renaissance he tenido que escuchar esta horrible y aterradora versión de lo que están dando en llamar el avant-garde, convirtiéndolo en un verdadero anti-jazz... He escuchado una buena sección rítmica, que pierde el tiempo detrás del nihilismo expresado por esos dos saxofones a cargo de Coltrane y Dolphy... Ellos parecen querer destruir deliberadamente el swing, dándole un tratamiento totalmente anárquico... algo que podríamos llamar, en verdad, anti-jazz..." Entre esto y las declaraciones de Feather me sentía un tanto confundido y ansioso por escuchar a estos dismúsicos. Ante la primera pregunta de una periodista a dos asientos delante de mí, Trane dice:
        "Bueno, las perfomances son demasiado largas, como dice usted, pero todo tiene una explicación. Son largas porque todos los solistas tratan de explotar todos los caminos que les ofrece la melodía. Tratan de utilizar todos los conocimientos dentro de sus solos. Todos tienen mucho que trabajar y decir. Cuando yo estoy tocando hay muchas cosas que quiero que se concreten y lo mismo les sucede a Eric, a Tyner y a los otros. Para el momento en que terminamos, la canción se ha espaciado a través de un hermoso y extenso período de tiempo".
        Hoy, 1980, había estado escuchando su disco en el Village Vanguard -junto a Dolphy- y cuánta razón tenía Coltrane al llamarlo "hermoso y extenso período de tiempo". Pero alguien está preguntando algo ahora, debo volver.

Los temas ¿se organizan de ese modo?

        "No. Las perfomances se hacen largas y más largas. Es una especie de crecimiento, de alguna manera... Hay momentos, cuando tocamos en un lugar con otro grupo y que tiene que interpretar varios temas, que ahí sí tocamos una media hora y nada más... Tienes que hacerlo durante 50 ó 55 minutos, entonces esa es la única razón por la cual los temas pueden hacerse más cortos. Pero cuando el tiempo es ilimitado, y todo está funcionando musicalmente bien, y existe continuidad, realmente no hay diferencia en cuánto tiempo es el que te encuentres tocando. Ahora, en la otra mano, cuando las cosas están muertas, no vale la pena tocar nada demasiado tiempo".
        Flotan en el ambiente vibraciones de agresión con estos dos monstruos. Para los periodistas existe algo así como una "mentira organizada" que ellos se encargarán de desenmascarar. Otra pregunta:

¿Cómo está compuesto el tema "My favorite Thing"?

        Está dividida en dos partes dice Trane con absoluta calma y clemencia. Tocamos los dos. Hay una parte menor y otra mayor. Primero improvisamos en los modos menores y luego en los mayores.

¿Existe una longitud limitada para los modos?

        Eso queda a criterio del artista. Él elige. Lo tocamos una vez en menor, después en mayor y después volvemos a los tonos mayores y menores.

¿No influye un largo período de tiempo en el desgaste de la creatividad?

        "Eso es fácil de descubrir. Si yo siento que estoy tocando simplemente notas, es decir si no siento el ritmo o no estoy en un buen momento, entonces es mejor comenzar a modelar nuevas estructuras que hagan aparecer nuevamente la inspiración. Si esto vuelve a diluirse, entonces se vuelve a lo mismo pero si esto ya no ocurre, ha llegado el momento de descolgártelo". (se refiere a descolgarse el saxo)
        La verdadera intriga de estos periodistas es, evidentemente, saber qué cuernos quieren hacer. Quieren tener todo en orden y claro para después comenzar a "entender". Dolphy dice:
        "Lo que yo quiero es encontrar un estado de profunda alegría y goce inspirador. Nunca tener una idea de lo que vendrá. La constante espontaneidad. Cuando John está tocando te imaginas cosas que después no suceden pero acontecen otras que jamás hubieses esperado".
        "Con Eric -dice John- hemos hablado mucho acerca de la música. Nosotros amamos la música en serio. Hablábamos horas y horas. Nosotros tenemos hoy mucha más libertad, pese a que algunas cosas las anotamos para señalizar algunos puntos. Todo lo que nosotros sentimos, queremos compartirlo con el público. Lo que todo músico debe hacer con la audiencia es mostrarle todo lo que él ha podido captar de este maravilloso universo. Todo ser humano tiene que darle a otro todo lo que él ve de increíble. Los músicos lo hacen a través de la música, eso es todo. No hay secretos".

Vuelvo al ochenta

        Hubo un break en la conferencia y aprovecho para seguir con la historia de Trane. Hay un disco de John que es inolvidable para cualquiera que le haya prestado la suficiente atención, Ascension es su nombre. Aquella trompeta de Freddie Hubbard, el alto de Marion Brown, Dewey Johnson también en trompeta, Archie Sheep y Sanders en tenores junto a Trane, y la base rítmica con Elvin, Tyner y Art Devis. Por primera vez en la historia de la música de jazz se incluye una libre superposición de discursos, de numerosas líneas melódicas, y rítmicas, de numerosos códigos culturales, de cientos de improvisaciones. Aquí Coltrane, por su referencia constante a los blues, al 'espíritu y fuerza de una raza y al mismo tiempo por su búsqueda de nuevas formas musicales' es uno de los generadores del "free jazz"... Debemos añadir que... alto, algo está diciendo John en este momento.

"Cuando alguien está tocando solo...

        ... yo escucho otras músicas dentro de mí, y otros que están en el público sienten otras cosas... Recién ahora estoy tratando de recrear dentro de mí algunas escenas y situaciones..." Agrega Dolphy: "... siempre siento vibraciones que vienen de la gente. Ellos te hacen sentir... Mira si estás tocando en un lugar donde la gente te quiere, y quieren a tu grupo, te harán tocar como nunca hayas pensado que podías llegar a hacerlo".

Lew Tabackin quiere contarme su historia

        Es saxofonista de la orquesta de Akiyoshi Toshiko. Tiene varios discos como solista: "La primera vez que escuché a Coltrane era solo un niño. Fue en el 56 cuando yo tenía 16 años. Escuché su primer grupo en vivo en Filadelfia junto a Pete La Roca y Steve Kuhn. Su intensidad impresionaba. Tuve que hacer muchos esfuerzos para no caer bajo su influencia. Estudié "Giant Steps" que ahora tiene más de 20 años. Hoy todo el mundo lo utiliza como un disco de estudio. Creo que John Coltrane agregó el concepto de grupos de notas en lugar de notas solas. Era lo opuesto a Lester Young, que era muy económico. John utilizaba largas y extendidas escalas, con relaciones de acordes menores. Lo que Coltrane me dejó como maestro fue el amor a su trabajo, su dedicación. Él trabajaba muy duro, inclusive en sus últimos días. Si tienes un modelo de trabajo verdaderamente duro podrás tener influencia sobre los demás. Su intensidad fue fruto de su inspiración". Debo volver a...

Despedir a un maestro

        John Coltrane había sido hospitalizado víctima de una infección hepática aguda. El 17 de julio muere. Esa alfombra negra que se mueve a paso muy lento, está llevando los restos de uno de los grandes Maestros de la Música. Ellos también son casi todos músicos, y aquellos que escuchas a una cuadra y media son los músicos de Albert Ayler dedicándole su tema Truth is Marching y los músicos de Ornette Coleman tocando Holyday for a Graveyard compuestas para tal ocasión. Todo es como una balada en los labios de Trane, los labios que ahora apenas si se pueden mantener firmes para terminar el tema. Los músicos están llorando sobre esas tablillas. John vuelve a la tierra y las últimas páginas de su libreta están en blanco.

Discografía selecta

"Live at the Village Vanguard" (Impulse A-10)
"Live at Birland" (Impulse A-50)
"John Coltrane Cuartet Plays" (Impulse A-85)
"Transition" (Impulse A-9195)
"Ascension" (Impulse A-95)
"Sun ship" (Impulse A-9211)
"A Love supreme" (Impulse A-77)
"Impressions" (A-42)
"Crescent" (A-66 Impulse)
"Giant Steps" (Atlantic 1311)
"Expresión" (Impulse A-9120)
"Live at the village vanguard again" (Impulse A-9124)