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BUENOS AIRES, 1996
ORIGINAL


Hace millones de años, algunos mamíferos conquistaron un nuevo hábitat, el océano, y allí evolucionaron. Entre sus descendientes están las ballenas, los más grandes entre todos los animales que pueblan la Tierra

¿Las ballenas son peces?
No. Son mamíferos, agrupados en el orden cetáceos. A este orden zoológico también pertenecen los delfines, las toninas o marsopas, los marvales, las belugas y las orcas. Todos ellos evolucionaron en el mar a partir de antepasados terrestres. Tienen sangre caliente, son vivíparos, dan de mamar a sus crías y obtienen oxígeno fuera del agua. Los cetáceos varían en tamaño desde la pequeña vaquita del golfo de California (que mide 1,5 metros y pesa 50 kilos) hasta la gigantesca ballena azul, de 31 metros y 200 toneladas.

¿Qué clase de ballena era Moby Dick?
        Era un cachalote, una de las ballenas más grandes. Se distingue fácilmente de otras por su enorme cabeza cuadrada. El novelista Herman Melville se inspiró en antiguas crónicas de viajeros y marinos para describir a la monstruosa ballena blanca, llamada Moby Dick y perseguida sin descanso por el capitán Ahab.

¿Se sumergen muy profundamente?
        En su gran mayoría, las ballenas se sumergen a profundidades menores de 500 metros y hasta un máximo de 40 minutos cada vez. Pero algunas, como los cachalotes, son capaces de descender en ocasiones hasta alrededor de 3 mil metros. Las ballenas sin dientes (suborden Misticetos) se sumergen sólo hasta los 100 metros, dado que su alimento, el plancton, abunda en las zonas más cercanas a la superficie.

¿Por qué es tan buscado el aceite de ballena?
        El aceite de ballena es uno de los más usados y, entre ellos, el más fino es el conocido como espermaceti, un líquido que se extrae de la cabeza de los cachalotes. Durante el siglo pasado se lo usó como medicamento para curar catarros y cólicos renales, como también para la fabricación de velas. Actualmente, se lo emplea para obtener glicerina y como componente de jabones, detergentes, pinturas, tintas de impresión, ceras, margarinas y lápices grasos. A partir de la difusión de las medidas que protegen la vida de las ballenas se han buscado sustitutos para tales aceites. Se considera que uno de los mejores es el extraído de la jojoba, una planta de América del Norte que como lubricante supera en calidad al aceite de cachalote.

¿Cómo se llama la ciencia que estudia los cetáceos?
        La disciplina zoológica que a las ballenas, los delfines y demás cetáceos se denomina cetología. Se considera que el primer cetólogo fue el filósofo griego Aristóteles, quien descubrió características y costumbres de delfines, orcas y ballenas. Durante el siglo XVIII, los cetáceos fueros estudiados por naturalistas como Georges Buffon y John Hunter. En el siglo XIX, las ballenas fueron estudiadas por John Gray y Paul Gervais, entre otros. El célebre paleontólogo Georges Cuvier fue el primero en descubrir el esqueleto de una ballena fósil.

¿Todas las ballenas cantan?
        Las ballenas cantoras son las conocidas como yubartas o ballenas jorobadas. Se las llama así porque cuando se sumergen doblan el cuerpo formando una gran giba fuera del agua. Como parte de la conducta de apareamiento, los machos "cantan" por períodos que duran entre seis y treinta minutos y se repiten hora tras hora. Las yubartas suelen dar enormes saltos fuera del agua, impulsadas por su amplia cola y por las larguísimas aletas dorsales, las mayores de todas las especies de cetáceos. Por lo general, el cuerpo de las yubartas aparece cubierto por diversos parásitos.

¿Qué es el krill?
        Es un pequeño crustáceo, parecido a un langostino, que forma parte de la alimentación de varias especies de ballenas de los mares australes. El krill vive en colonias compuestas por millones de ejemplares. Considerado a principios de la década de 1980 como "el alimento del siglo XXI" por su alto valor proteínico y elevada proporción de minerales y vitaminas, el krill fue objeto de pesca intensiva, la cual tiende a disminuir en la actualidad pues su sabor no es aceptado por todos los públicos (es un plato preferido en el Japón y en algunas zonas de la ex URSS). Por lo tanto su, explotación no parece poner en riesgo la supervivencia de las ballenas.

¿Por qué se llama así la ballena franca?
        Habituales, pobladores del golfo de San José, en la costa patagónica, las ballenas francas deben su nombre castellano a una traducción equivocada del término "wright whale" (ballena correcta). Así la llamaban antiguamente los balleneros de habla inglesa para identificarla como la ballena de caza más fácil, por su escasa resistencia a los arponeros y la flotabilidad del cuerpo una vez muertas. Las ballenas francas tienen una característica propia de los mamíferos: su cuerpo y su cara conservan una importante cantidad de pelo después del nacimiento. Según el escritor Herman Melville, "la ballena franca tiene una especie de bigote, que le da una rara expresión a su rostro".

¿Quiénes fueron los primeros balleneros?
        Dibujos rupestres del siglo XIX a.C. hallados en Noruega muestran un grupo de hombres dando caza a una ballena desde varios botes. Por su parte, los antiguos esquimales que poblaron Groenlandia cazaban a las ballenas con arpones que llevan atados grandes globos de cuero de foca inflados con aire, los cuales les permitían rastrear los cuerpos sumergidos de las ballenas arponeadas.

¿En qué países se come carne de ballena?
        Solamente los esquimales y los japoneses comen regularmente carne de ballena. En la ex URSS se usa en abundancia para alimentar animales en las granjas donde se los cría para sacarles la piel. El consumo que hacen los esquimales es reducido y se justifica pues es una de sus escasas fuentes alimentarias. En el Japón, sin embargo, representa sólo el 0,9 por ciento del consumo humano de proteínas, una cantidad que, según los críticos de la industria ballenera japonesa, es fácilmente sustituible y no justifica que se sigan sacrificando ejemplares de cetáceos en riesgo de extinción.

¿Cuál es la mayor cantidad de ballenas cazadas en un sólo año?
        En 1961 fueron cazados 66.090 ejemplares de ballenas de distintas especies, aunque el record de tonelaje fue anterior, en 1938, fueron muertos 54.835 ejemplares. A partir de 1980, la caza descendió abruptamente como consecuencia de las prohibiciones, restricciones y cuotas establecidas por la Comisión Ballenera Internacional.

¿Cuál es la ballena más grande?
        La mayor de las ballenas es la azul, un gigante de los mares que mide hasta 31 metros de largo y puede pesar hasta 200 toneladas pese a ser proporcionalmente más delgada que la mayoría de las demás ballenas. Se la encuentra en aguas frías y templadas de todo el mundo. La cola es de gran tamaño, tiene una breve aleta dorsal y sus aletas pectorales son relativamente chicas en relación con el tamaño de su cuerpo. Su caza está absolutamente prohibida. Recientemente se descubrió la existencia de una subespecie de ballena azul, más pequeña y con la región caudal más corta, que habita en los mares templados al sur del Ecuador.

¿Cómo se las clasifica en el reino animal?
        Las ballenas pertenecen al orden de los cetáceos, dividido en dos grandes grupos o subórdenes: misticetos (ballenas con barbas) y odontocetos (ballenas con dientes). A su vez, el primero se compone de tres familias (balénidos, balenoptéridos y escríctidos, esta última con un sólo género, compuesto por una sola especie, la ballena gris) y el segundo de ocho familias, de las cuales sólo los fisetéridos (cachalotes) son verdaderas ballenas y los demás son delfines de mar, delfines de agua dulce, belugas, narvales y marsopas.

¿Cuándo fue inventado el cañón arponero?
        Un marino noruego llamado Sven Foyn inventó el cañón arponero en 1864 y en las pruebas logró matar en rápida sucesión hasta 30 ballenas. La incorporación de esta arma elevó las cifras de caza desde pocas decenas hasta varios miles de ejemplares antes de la Primera Guerra Mundial y hasta decenas de miles en los años posteriores.

¿A qué velocidad nadan?
        Diversos registros afirman que la ballena fin o ballena boba es la más rápida, con velocidades máximas de 60 kilómetros por hora. Le sigue la ballena azul: se han observado velocidades de crucero de hasta 18 kilómetros por hora y carreras breves de hasta 40 kilómetros por hora. Las ballenas francas de los mares australes y boreales alcanzan velocidades máximas de hasta 20 kilómetros por hora.

¿Cómo respiran?
        Como todos los demás mamíferos, las ballenas deben extraer el oxígeno del aire, a diferencia de los peces, que lo extraen del agua. Por lo tanto, deben salir periódicamente a la superficie a respirar. Primero exhalan un fuerte chorro de aire caliente por los dos conductos nasales (en las ballenas del suborden misticetos) o por el único (en los odontocetos). Inmediatamente después inhalan y las aberturas se cierran herméticamente. A la mayoría de las ballenas la operación les lleva sólo uno o dos segundos, sin que se vean obligadas a detener el avance. En cambio, los cachalotes se quedan completamente quietos durante varios minutos mientras respiran hasta 50 veces seguidas.

¿Qué enemigos tienen las ballenas?
        Además del hombre, que las ha cazado durante siglos, los principales enemigos de las ballenas son la orca, uno de los más feroces cazadores marinos, y algunos tiburones y peces espada. Por lo general, las ballenas que viven grupos se defienden con mayor éxito de los predadores, quienes suelen atrapar a las crías o a los animales viejos o enfermos. Además de esos enemigos mortales, las ballenas sufren la incómoda presencia de innumerables parásitos externos e internos: diatomeas (algas unicelulares), gusanos de varias clases, lampreas, insectos y crustáceos se adhieren a las más diversas partes del cuerpo de los enormes cetáceos. Además de estos parásitos, las ballenas aparecen casi siempre acompañadas de dos tipos de comensales (animales que aprovechan la cercanía de otros pero no les afectan), las rémoras, que se adhieren a su piel, y los peces piloto, que navegan a su alrededor.

¿Cuánto pesa un ballenato al nacer?
        El peso de las crías al nacer varía según las especies. La ballena franca da a luz un ballenato de hasta 5 toneladas; la ballena franca pigmea, uno de media tonelada; la azul, hasta 8 toneladas; la gris, 1,5 toneladas; la ballena sei, 1,2 toneladas; la minke, media tonelada; el cachalote, una tonelada y la yubarta, 2,5 toneladas.

¿Existen las ballenas blancas?
        Se ha comprobado la existencia de ejemplares de cachalotes albinos. En 1951 un buque ballenero francés capturó uno en el Pacífico, casi completamente blanco, aunque con una mancha grisácea en la parte posterior del lomo. Y en 1957 un barco ballenero japonés atrapó un cachalote blanco que no tenía los ojos rojizos típicos de los mamíferos albinos.

¿Qué comen las ballenas?
        Las ballenas del suborden misticetos (cetáceos sin dientes), se alimentan filtrando el agua a través de las barbas. Algunas especies, como la ballena fin o la de Bryde, son muy poco selectivas y cuando abren la inmensa boca para dejar entrar en ella el agua son muy pocos los animalitos marinos que se salvan, incluidos peces pequeños. En cambio, la ballena azul se limita a una dieta de determinados crustáceos y moluscos pequeños, mientras que a las ballenas sei, a las minke y a las yubartas les atraen especialmente peces chicos como anchovetas y sardinas además de diversos crustáceos que viven en las capas superficiales del océano. El alimento preferido de todas las ballenas que viven en aguas cercanas a los polos, y especialmente las del océano Antártico, es el krill, el diminuto crustáceo que puebla por millones esas zonas. Los cachalotes, pertenecen al suborden odontocetos (cetáceos dentados), tienen una conducta alimentaria que se asemeja más a la de los predadores marinos, ya que comen calamares de todos los tamaños, a los que persiguen hasta grandes profundidades. Allí llegan a protagonizarse violentos combates entre cachalotes y calamares gigantes.

¿Nadan igual que los peces?
        A diferencia de los peces, que nadan ondulando sus cuerpos hacia ambos lados, las ballenas nadan mediante un movimiento ondulatorio lento y parejo en sentido vertical. El movimiento es impulsado por los músculos natatorios ubicados en la parte trasera del animal y por el movimiento hacia arriba y hacia abajo de la cola. Una muy especial configuración anatómica hace que las ballenas posean una excelente hidrodinamia, que impide la formación de turbulencias y facilita el avance. Las ballenas no disponen, como los peces, de la capacidad de secretar lubricantes grasos, pero en cambio tienen una red capilar en la piel que calienta el agua a su alrededor, haciéndola menos densa y viscosa. Además, la capa externa de la piel es de una gran elasticidad, capaz de captar las presiones externas y acomodarse a ellas, centímetro a centímetro, facilitando aún más el avance.

¿Cómo son los sentidos de las ballenas?
        Gusto y olfato son dos sentidos que tienen muy poca importancia en la vida de las ballenas. En cambio, el tacto, la vista y el oído están mejor desarrollados. Estudios recientes demostraron que, contra lo que se creía, la piel de los cetáceos es muy sensible y posee una extraordinaria capacidad refleja. Por su parte, los ojos son anatómicamente parecidos a los de la mayoría de los mamíferos, aunque no se sabe con certeza si le permiten ver a gran distancia tanto dentro como fuera del agua. El oído es sin duda el sentido principal de las ballenas, ya que les permite detectar presas y enemigos a gran distancia y con exactitud. El oído está conectado con el exterior por un conducto diminuto, pero tanto los nervios auditivos como los centros cerebrales de este sentido tienen grandes dimensiones.

¿Cómo nadan los ballenatos?
        Los ballenatos aprenden a nadar apenas nacen, pero esto no explica cómo pueden manejarse en el agua durante los primeros meses de vida, cuando sus padres realizan migraciones de miles de kilómetros o cuando deben escapar de orcas o tiburones. La explicación parece estar en el llamado "principio de Bernouilli", llamado así por el físico Daniel Bernouilli, uno de los padres de la hidrodinamia. Según este principio, los ballenatos avanzan por el agua aprovechando la estela que deja su madre al nadar, así como un ciclista puede ir mucho más rápidamente cuando se escuda del aire detrás de un camión. Los ballenatos se colocan sobre el cuerpo materno, con la cabeza apoyada en el lomo de la madre. De esta forma, ambos cuerpos se integran en una única forma hidrodinámica que permite a la cría ahorrar hasta un 25 por ciento de la energía necesaria para avanzar a la misma velocidad que los adultos.

¿El chorro es agua o aire?
        El chorro de las ballenas está compuesto por aire caliente, vapor de agua y diminutas gotitas aceitosas. Señala el momento de la exhalación, cuando la ballena sale a la superficie para respirar. El chorro más alto es el de la ballena azul, que puede medir hasta 9 metros, seguido por el de la ballena fin. Las ballenas francas lanzan dos chorros, uno a cada lado de la cabeza y la yubarta un chorro más bajo pero más espeso. El cachalote tiene un único respiradero, ubicado a un costado de la cabeza, por el cual emite su chorro.

¿Cuáles son los antepasados de las ballenas?
        Los fósiles más antiguos de mamíferos acuáticos emparentados con los actuales cetáceos fueron hallados en rocas de la India pertenecientes al período Eoceno temprano, hace alrededor de 50 millones de años. Por consiguiente, esos animales denominados Pakicetus anteceden al Zeuglodon (llamado incorrectamente Basilosaurus en 1832, cuando se creyó que era un reptil marino), un fósil de 45 millones de años encontrado en los Estados Unidos. La mayoría de las ballenas del suborden misticetos aparecieron al final del período Mioceno, hace 7 millones de años, mientras que los cachalotes (al igual que los demás miembros del suborden odontocetos) son más antiguos, surgidos a principios del Mioceno, hace 25 millones de años.

¿Qué parte de las ballenas es comestible?
        La carne de ballena forma parte del alimento de distintos pueblos desde la antigüedad. En la Edad Media, los cristianos estaban autorizados a comerla en los días de ayuno pues se creía que era "carne de pez". En Europa, durante los siglos XVI y XVII, se consideraba que la lengua de las ballenas era un manjar exquisito. Entre los balleneros del siglo pasado, la parte preferida del cachalote eran los sesos, "un plato muy delicado", según el autor de Moby Dick. Actualmente, la carne de ballena sigue siendo apreciada por los esquimales de Groenlandia (para quienes la piel y las aletas son las partes preferidas) y los chukchi de Siberia, en la ex URSS, como también en algunas regiones de Noruega y del Japón.

¿Cómo son los huesos de las ballenas?
        Los huesos de las ballenas son extremadamente livianos porque dado que el agua sostiene los órganos, eliminando casi por completo su peso, los huesos no son necesarios para sostenerlos. Sin embargo, son muy sólidos y resistentes porque en ellos se insertan músculos muy poderosos. Anatómicamente, los huesos de las ballenas son parecidos a los de las aves (formados por un tejido muy poroso lleno de aire). En el caso de las ballenas, los intersticios no están llenos de aire sino de una sustancia oleosa. Por lo tanto, el esqueleto de una ballena pesa sólo un 17 por ciento del total. A diferencia de los mamíferos terrestres, el esqueleto de los cetáceos está concentrado especialmente en la columna vertebral y las costillas, donde se adhieren los poderosos músculos del sistema natatorio (45 por ciento del peso óseo) y en el cráneo y las mandíbulas (45 por ciento del peso óseo), mientras que las aletas y las patas vestigiales suman sólo el restante 10 por ciento. Aunque las ballenas tienen siete vértebras cervicales como los demás mamíferos, éstas son muy cortas y en algunas ballenas están fundidas entre sí. Ciertas especies tienen doce pares de costillas mientras otras suman catorce pares. Las aletas poseen un esqueleto formado por los huesos que conforman las manos en los mamíferos terrestres.